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Insult laws are incompatible with press freedom, say participants at IFEX General Meeting


(IFEX) - The following statement, entitled "Insult Laws are Incompatible with Press Freedom", was signed by participants, including 27 IFEX members, at the IFEX General Meeting in Dakar, Senegal (10 to 13 September 2002). The text follows in English, Spanish and French:


Insult Laws are Incompatible with Press Freedom

We, the undersigned, meeting in Dakar, Senegal at the 10th General Meeting of the International Freedom of Expression eXchange (IFEX), believe that so-called "insult laws" -- legislation designed to give special protection from public criticism and press scrutiny to national leaders, high officials, institutions, state symbols and nationhood -- are anachronisms in democracies, and threats to all citizens' rights to full and free access to information about their governments.

We are aware that in practice these laws are rarely used in working democracies. Their existence serves, however, as justification for other governments who do not follow democratic practices to adopt and apply similar legislation.

We therefore urge governments to remove these outmoded laws from their statute books.

Normal, reasonable libel, slander and defamation legislation equally available to all members of society is sufficient protection against any unfair attacks. Such laws should be civil, not criminal, in nature and should provide for demonstrable damages only.

Public officials are due less -- not more -- protection from criticism than private citizens. Public bodies, categories of officials, institutions, national symbols and countries should not be immune to spirited comment and criticism within democracies that honor freedom of expression and freedom of the press.

13 September 2002
Dakar, Senegal


Las leyes de injuria son incompatibles con la libertad de prensa

Nosotros, los abajo firmantes, reunidos en Dakar, Senegal para la décima reunión general del Intercambio Internacional por la Libertad de Expresión (IFEX), creemos que las denominadas "leyes de injuria" (leyes diseñadas para dar protección especial de la crítica pública y escrutinio por parte de la prensa a líderes nacionales, altos funcionarios, símbolos del Estado y la nacionalidad) son anacronismos en las democracias y amenazan los derechos de los ciudadanos al acceso libre y pleno a la información sobre su Gobierno.

Estamos conscientes de que en la práctica estas leyes se usan rara vez en democracias que funcionan. Su existencia sirve, por tanto, como justificación para que otros gobiernos no democráticos adopten y apliquen leyes similares.

Por tanto, instamos a los Gobiernos a eliminar esas leyes anticuadas.

Las leyes normales y razonables contra la calumnia y la difamación que estén a disposición por igual de todos los miembros de la sociedad son suficiente protección contra cualquier ataque injusto. Esas leyes deberían ser del derecho civil, no del derecho penal, y deberían prever sólo casos de daños y perjuicios demostrables.

A los funcionarios públicos les corresponde menos, y no más, protección contra la crítica que a los particulares. Los organismos públicos, categorías de funcionarios, instituciones, símbolos nacionales y países no deberían ser inmunes al comentario y la crítica animados dentro de las democracias que honran la libertad de expresión y la libertad de prensa.

el 13 de septiembre de 2002
Dakar, Senegal


Le "délit d'offense" est incompatible avec la liberté de la presse

Nous, soussignés, réunis à Dakar, au Sénégal, à la dixième assemblée générale de l'Échange international de la liberté d'expression (IFEX), estimons que le "délit d'offense" (loi conçue pour protéger des critiques du public et des médias les gouvernants, les hauts fonctionnaires, les institutions, les symboles de l'État et de la nation) constitue un anachronisme dans une démocratie et menace le droit des citoyens à un accès libre et entier à l'information sur les gouvernements.

Nous sommes conscients qu'en pratique ces lois sont rarement utilisées dans des pays démocratiques. En réalité, le "délit d'offense" sert à justifier les gouvernements non-démocratiques qui veulent adopter des lois semblables.

En conséquence, nous invitons de façon pressante les gouvernements à abolir ces lois surannées.

Les lois actuelles sur la diffamation, accessibles à tous, constituent une protection suffisante contre toute attaque injustifiée. Ces lois devraient être de nature civile et non criminelle et ne devraient prévoir des réparations que pour des torts démontrables.

En réalité, les gouvernements ont besoin d'être protégé contre les critiques beaucoup moins que les simples citoyens. Dans les démocraties qui respectent la liberté d'expression et la liberté de la presse, les organismes publics, les gouvernants et hauts fonctionnaires, les institutions, l'État et les
symboles nationaux ne devraient pas être à l'abri des critiques et des analyses.

Le 13 septembre 2002
Dakar, Sénégal


Signed / Firman / Signé

Alliance of Independent Journalists, Indonesia
ARTICLE 19, South Africa
Association de Journalistes du Burkina, Burkina Faso
Canadian Journalists for Free Expression, Canada
Center for Human Rights and Democratic Studies, Nepal
Center for Media Freedom and Responsibility, Philippines
Centro Nacional de Comunicación Social, Mexico
Committee to Protect Journalists, USA
Ethiopian Free Press Journalists' Association, Ethiopia
Féderation professionnelle des journalistes du Québec, Canada
Free Media Movement, Sri Lanka
Freedom House, USA
Freedom of Expression Institute, South Africa
Independent Journalism Center, Moldova
Independent Journalism Centre, Nigeria
Index on Censorship, United Kingdom
Instituto Prensa y Sociedad, Peru
International Federation of Journalists, Belgium
International Federation of Library Associations and Institutions (IFLA) - Free Access to Information and Freedom of Expression (FAIFE)
International Press Institute, Austria
Journaliste en danger, Democratic Republic of Congo
Media Institute of Southern Africa, Namibia
Pacific Islands News Association, Fiji Islands
PERIODISTAS, Asociación para la Defensa del Periodismo Independiente, Argentina
Press Union of Liberia
Thai Journalists Association, Thailand
Timor Lorosa'e Journalists Association, East Timor
West African Journalists Association, Senegal
World Press Freedom Committee, USA


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